葉建源:宿舍發展基金的利弊

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為解決大學學生宿位長期嚴重短缺,特首林鄭月娥在《施政報告》建議,設立120億元「宿舍發展基金」(下稱「宿舍基金」),一改以往逐項工程項目交到立法會審批的撥款模式,透過較簡便的程序向大學教育資助委員會(教資會)資助的大學提供撥款興建宿舍。究竟這個新建議有什麼利弊呢?

問題不在撥款程序

政府提出新的撥款程序,是否表示現行制度有問題?筆者10月30日在本欄發表的〈何以大學宿位如此欠缺〉,提到大學宿位不足問題的主因不在於立法會的撥款程序。根據過去20年的立法會撥款紀錄,董建華政府和曾蔭權政府分別提出增加10380個和7171個宿位,上屆梁振英政府卻只提出增加676個宿位,數量少得令人詫異。由此可見,問題的核心是政府究竟有沒有決心把項目交到立法會審議。

現行的撥款安排簡單可分為兩個階段,首階段是政府內部的程序。每項大學宿舍工程均須完成詳細設計,並通過有關政府部門審批,然後再經政府內部資源競逐程序,才可以向立法會提交撥款申請。梁振英政府的問題是,多家大學已完成設計,但政府並沒有向立法會提交撥款申請。

次階段是立法會審議。政府須先諮詢教育事務委員會意見,然後向工務小組委員會和財務委員會提交撥款申請。而此之前,部分宿舍工程項目更須諮詢區議會,以及向城規會申請改變高度限制(視乎工程是否在大學校園範圍內)。翻查歷史,立法會從來不阻止大學宿舍的興建,所有交到教育事務委員會的宿舍工程撥款項目,都能順利在財務委員會通過。

教育事務委員會今天(12月1日)便會討論「宿舍基金」的新建議。政府預計於2018/19學年,教資會資助大學共欠13642個公帑資助學生宿位,大約相當於按現行政策預計須提供的宿位的31%。

逐項申請改為一筆過撥款

為於10年內解決問題,政府建議成立120億元「宿舍基金」,取代現時就每個宿舍項目向立法會申請撥款的做法。日後申請基金資助的大學只須向政府提交「發展總綱領」,當中包括宿舍項目的概括規劃參數、圖則、大綱設計圖、擬提供的宿位數目和施工時間表。政府會於大學詳細設計工作開展前,根據興建宿位數目和單位資助額計算出資助金額,並以一筆過撥款方式預先發放予有關大學,毋須再經立法會審批。

假如上述建議獲得立法會通過,日後大學宿舍工程項目撥款將不須經政府內部資源競逐程序,亦不須經立法會審批。客觀來說,新建議簡化了現行的撥款程序,估計能夠加快興建大學宿舍的進度,對大學來說應該是一個喜訊。

不過,新建議亦有一些隱憂,例如日後所有宿舍工程撥款將不會交到立法會審批,立法會監察政府和公帑運用的權力將會削減。雖然政府稱日後會向教育事務委員會提交周年報告,交代宿舍發展的進度,但議員再也不能在議會上,就每項宿舍工程提出質詢和表達意見,例如宿舍的設計、宿舍的非本地生比例、宿舍交通的方便程度等,議員更無法為每項宿舍項目的造價把關。

再者,政府監察撥款運用的權力也將會削減,因為日後大學將不用再就每項宿舍工程提交詳細設計,也可獲批撥款。那對整個審批程序是否好事?假若宿舍在設計或工程出現問題,公帑會否白白浪費?究竟責任誰屬?在決定是否支持這項新建議前,我們必須審慎評估後果。

刊載於信報財經新聞 2017年12月1日